Una lámpara incandescente consta un filamento conductor que se encuentra dentro de una ampolla de vidrio sobre la cual se ha hecho vacío. El filamento está conectado a la base de la lámpara, de forma tal que cuando hacemos pasar corriente obtenemos luz. ¿Cómo explica la física esto?

Básicamente la explicación sencilla sería la siguiente. Todo conductor se calienta cuando por el mismo circula corriente. Esto, en física, se conoce como Efecto Joule. La temperatura que alcanza el cuerpo está relacionada con la resistencia interna del conductor (que actúa oponiéndose al paso de la corriente) y la intensidad de la corriente. Así, a mayor resistencia del conductor mayor temperatura adquirirá al hacer pasar una corriente por el mismo. Ésta es precisamente la base del funcionamiento de la lámpara incandescente. El filamento posee una alta resistencia. Esto ocasiona que se caliente y adquiera una alta temperatura al hacer circular una corriente por la lámpara. Ahora bien, ¿Cómo se relaciona ésta temperatura con la luz emitida?

Para entenderlo hay que primero recordar que la luz es una radiación electromagnética, correspondiente a un rango de longitudes de onda en el espectro (si estás perdido, recomiendo ver los enlaces de más información al final de la entrada). Pero también existen otros tipos de radiación, correspondientes a distintas longitudes de onda. Éstas son las ondas radio, infrarrojas, ultravioletas, etc. Ahora bien, todo cuerpo emite radiación electromagnética. Dicha radiación depende de la temperatura del cuerpo. Así, a menor temperatura se emiten ondas de mayor longitud de onda, y a mayor temperatura ondas de menor longitud de onda. (!Tú también emites constantemente radiación electromagnética!).

Y así terminamos entonces de explicar cómo emite luz el filamento una vez que es calentado por el Efecto Joule. En efecto, al aumentar de temperatura el filamento va emitiendo radiación de cada vez menor longitud de onda, hasta llegar al rango de luz visible. Es decir, el filamento se calienta a una temperatura a la cual emite (principalmente) radiación visible (luz). Esa es la luz que emite la lámpara incandescente.

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